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LA HORMIGA REINA como es, tamaño qué hace, qué pasa cuándo muere

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En este artículo de PetDarling queremos contarte todo sobre la hormiga reina: cómo es, cuál es su tamaño, cuánto viven, qué hacen, cómo es su vida y qué ocurre cuándo ellas mueren. ¡Atento!

Las hormigas son insectos sociales

Las hormigas (Formicidae) son insectos eusociales, es decir, que han alcanzado el nivel más alto de organización social en el mundo animal. Viven en colonias y se organizan en castas, con funciones bien diferenciadas. Las principales castas de hormigas son:

  • La reina: hembra fértil dedicada únicamente a poner huevos y asegurar el crecimiento y la pervivencia de la colonia.
  • Obreras: son miles de hembras infértiles, hijas de la reina cuyo trabajo es cuidar de las larvas, alimentarlas a ellas y a la reina, excavar nuevos túneles y salir al exterior a buscar comida. Estos sorprendentes insectos son capaces de levantar hasta 40 veces su propio peso.
  • Soldados: son machos infértiles que se encargan de proteger a la colonia de insectos invasores.
  • Machos fértiles: tienen alas y su función es reproducirse junto a la reina.

La hormiga reina y su función

La hormiga reina es la única hembra fértil del hormiguero (monoginia). Ella es el corazón de la colonia, de mayor tamaño que las demás y cuya función es aparearse y poner miles de huevos cada año. Las reinas generalmente son madres de las demás hormigas que forman la colonia, quienes se encargan de alimentar, limpiar y cuidar tanto a la reina, como a los huevos y las larvas.

Hemos dicho que una reina es la única hembra que pone huevos en la colonia, pero existen dos excepciones a esto. La primera es que en algunos hormigueros de gran tamaño puede haber más de una reina, a esto se lo conoce como poliginia. La segunda es que en algunas colonias de ciertas especies que han perdido a su reina, las obreras pueden poner huevos no fertilizados. Estas obreras se llaman «hormigas gamergates». Generalmente de estos huevos nacerán solo machos fértiles.

hormiga reina
Hormiga reina con obreras y larvas (de color blanco).

Hormiga reina tamaño 

La hormiga reina es gigante en comparación con las obreras. Es fácil distinguirla por su tamaño cuando se ve al lado del resto de miembros de la colonia, porque puede ser hasta 5 veces más grande que una obrera. En algunas especies como la Pheidologeton diversus esta diferencia es aún mayor, ya que la reina puede llegar a ser hasta 500 veces más pesada que las obreras. Además de multiplicar su peso, también la forma de su cuerpo es diferente, ya que las reinas poseen el abdomen hiperdesarrollado, debido a su función reproductiva.

Cómo es la hormiga reina

La hormiga reina es más grande y robusta que las obreras y se puede distinguir por el gran tamaño que alcanza su abdomen, en el que se alberga el ovopositor, gracias al cual son capaces de poner cientos de miles de huevos cada año. En las hormigas obreras, el ovopositor está atrofiado y en algunas especies se convierte en un aguijón, que les ayuda a someter a sus presas.

Cuando aún son reinas vírgenes, es decir, antes de aparearse con las hormigas macho, las reinas tienen alas. Por tanto, cuando veas hormigas aladas, sólo pueden ser futuras reinas o machos fértiles, y nunca son obreras. Gracias a sus alas pueden salir de su colonia en busca de un compañero de otro hormiguero, y por tanto nacido de una reina diferente. De esta manera se evita la endogamia, preservando así el material genético y la salud de las nuevas generaciones de hormigas. Esto se conoce como «el vuelo nupcial de la hormiga reina».

hormiga reina
Hormiga reina virgen con alas.

Tiene lugar a finales de primavera y en el mes de octubre, especialmente al atardecer y durante la noche. Pero deben cumplirse ciertas condiciones atmosféricas como temperaturas agradables, ausencia de viento y alta humedad ambiental. Cuando todas estas circunstancias se dan, miles de reinas vírgenes y machos fértiles salen simultáneamente de sus colonias y se reúnen en grandes enjambres de hormigas para buscar un compañero.

Después del apareamiento, la reina se arranca sus propias alas para excavar en la tierra su hormiguero. Los machos fértiles mueren después del apareamiento, ya que no tienen ninguna otra función en la colonia. La reina entonces, debe caminar por el suelo y buscar un lugar en la tierra, mientras se enfrenta a las hormigas defensoras de otras colonias, que pueden acabar con su vida. Si sobrevive, comenzará a excavar en la tierra un lugar donde poner sus primeros huevos, y así, dará lugar al nacimiento de una nueva colonia.

> Descubre qué son las hormigas voladoras y qué significa ver una en tu casa.

hormiga reina características

Cuánto vive una hormiga reina

La esperanza de vida de las hormigas reinas es muy variable y depende de su especie. Una hormiga reina puede vivir entre un año y 30 años. Las especies pequeñas como la hormiga faraón tienen las reinas menos longevas y raramente sobrepasan los 12 meses. En el otro extremo encontramos a una reina de hormiga negra común que vivió hasta los 28 años. Esto fue documentado por el científico alemán Hermann Appel.

Estas vidas asombrosamente largas convierten a estas hormigas reina en los insectos más longevos del mundo. Pero ¿por qué se produce esto? Estudios han constatado que las hormigas reina tienen casi el mismo material genético que las obreras, a excepción de uno o dos genes. Este pequeño cambio en su ADN modifica substancialmente la longevidad de las reinas, que aumenta exponencialmente, en comparación con las cortas vidas de las obreras.

Qué pasa cuando muere la hormiga reina

Es común que al morir la reina, la colonia entera acabe por desintegrarse y morir en pocos días o semanas. Por este motivo, una estrategia frecuente para deshacerse de una colonia es simplemente deshacerse de la reina.

Cuando la reina muere, las obreras la sacan fuera de hormiguero, porque en la colonia no puede haber cadáveres que atraerían hongos y enfermedades. Lo curioso, es que aunque ellas saben que sin reina están condenadas a desaparecer, igualmente siguen trabajando hasta el final de sus días, lo cual incluye criar a las larvas que aún les queden. Si tienen la suerte de que entre dichas larvas haya una princesa (futura reina), la colonia podría adoptarla como nueva reina y salvarse.

A veces, las obreras matan reinas

En las colonias poligínicas, donde existen varias reinas, puede ocurrir que las obreras y las hormigas soldado se unan para matar a algunas de sus propias reinas. Esto ocurre si consideran que hay demasiadas. La colonia necesita mantener un equilibrio delicado entre todas las castas y cuando las obreras presienten que este equilibrio se ha roto, actúan para recuperarlo.

Por supuesto, si una reina cae en manos de hormigas de otra colonia, la matarán sin dudar, ya que son muy competitivas. A veces, obreras y soldados de ciertas especies invaden hormigueros rivales, matando a todas las hormigas que pueden sin olvidar, por supuesto, a la reina rival. De esa forma se aseguran de acabar con la colonia por completo.

Comprar hormigas reinas

Es común entre los amantes de los insectos y también en centros escolares comprar una reina con su pequeña colonia de hormigas. Vivirán en pequeños hormigueros que pueden adquirirse en tiendas de mascotas o en páginas web especializadas en la cría de hormigas. De esta forma se las puede ver construir sus galerías, criar a las larvas, mover los huevos de una cámara a otra y vivir de cerca todo el proceso que supone una colonia viva, en casa.

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Bibliografía

  1. «Historia de las hormigas», Pierre Hubert, Editorial Vision Net.
  2. «Chapter 34: Longest Adult Life», The University of Florida Book of Insect Records, Department of Entomology & Nematology.